EL POTENCIAL ECONÓMICO Y AMBIENTAL DE LOS PASTIZALES

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Este artículo fue publicado originalmente en Horizon, la revista de Investigación e Innovación de la UE, el 6 diciembre 2023 Por VEDRANA SIMIČEVIĆ

Un mejor uso de las zonas cubiertas de hierba en toda la UE puede proteger la naturaleza y reforzar la agricultura.

Los pastos permanentes representan más del 30 % de las superficies agrícolas de la UE. © ThomBal, Shutterstock.com

Los agricultores alemanes del Parque Nacional del Valle del Bajo Oder, en la frontera oriental con Polonia, se enfrentaron a un dilema: qué hacer con la hierba que era inútil como alimento para animales.

Al igual que muchos de sus homólogos en Europa, estos productores agrícolas estaban interesados en evitar el desperdicio de un recurso natural potencialmente valioso. Acudieron al Instituto Leibniz de Ingeniería Agrícola y Bioeconomía de Potsdam en busca de respuestas.

Brotes alemanes

El instituto, conocido como ATB por su nombre alemán, ha pasado más de una década buscando formas de utilizar la hierba de los humedales del Oder. Las opciones incluían convertirlo en un producto similar al carbón vegetal que contribuye a la neutralidad de carbono y se conoce como biocarbón, cuyos usos van desde mejorar la calidad del suelo hasta aislar edificios.

«En un momento dado, la idea de utilizarlo para la producción de biocarbón se convirtió en algo muy prometedor», dijo el Dr. Thomas Heinrich, investigador de ATB.

El biocarbón puede sustituir a los fertilizantes minerales o ayudar en la producción de biogás, un tipo de energía renovable a partir de residuos orgánicos, como el estiércol y las aguas residuales. Para que esta idea funcione, los científicos se centraron en desarrollar los mejores métodos para descomponer la hierba de los humedales y tratarla con calor para crear biocarbón.

La investigación formó parte de una iniciativa más amplia que recibió financiación de la UE para liberar el potencial de los pastizales, que a menudo se pasa por alto, y crear nuevas oportunidades de negocio para las zonas rurales de la UE.

Llamado GO-GRASS, el proyecto comenzó en octubre de 2019 y se extenderá hasta finales de marzo de 2024.

«Existe la oportunidad de preservar los pastizales, que tienen un gran valor para la sociedad, y al mismo tiempo hacer uso de esta biomasa», dijo el Dr. Philipp Grundmann, que dirige GO-GRASS e investigador de ATB.

Posibilidades a raudales

Más del 30 % de las superficies agrícolas de la UE (unos 50 millones de hectáreas) están cubiertas por pastos permanentes. Sin embargo, este recurso, que es valioso para el ecosistema, está amenazado por la urbanización, la forestación, el cambio climático y el simple abandono.

«Existe la oportunidad de preservar los pastizales, que tienen un alto valor para la sociedad, y al mismo tiempo hacer uso de esta biomasa»

Dr. Philipp Grundmann, GO-GRASS

Los pastizales permanentes almacenan dióxido de carbono que calienta el planeta y absorben la lluvia, lo que reduce los riesgos de inundaciones y purifica el agua dulce en el proceso.

También desempeñan un papel importante en la alimentación de animales como vacas, ovejas, cabras y ciervos, atrayendo a criaturas más pequeñas como pájaros, mariposas y abejas y mejorando el valor cultural al proporcionar a las personas hermosos paisajes.

GO-GRASS reúne a 23 socios de ocho países: Bélgica, Dinamarca, Alemania, Hungría, Países Bajos, Rumanía, España y Suecia.

El proyecto se basa en cuatro pequeños sitios de demostración que desarrollan productos a base de pasto. Además de la producción de biocarbón en el valle inferior del Oder, los sitios se encuentran en Dinamarca, los Países Bajos y Suecia.

Allí, científicos de varias instituciones colaboran con los agricultores y la industria en un intento por encontrar formas sostenibles de utilizar el pasto.

Demostraciones dinámicas

En los Países Bajos, por ejemplo, se extraen fibras de alta calidad de la hierba cortada y se utilizan en la producción de envases y papel.

En Dinamarca, los científicos están determinando qué tipo de hierba es mejor para la extracción de proteínas orgánicas, que pueden servir como alimento para cerdos y aves de corral y reemplazar la soja importada menos ecológica.

Y en Suecia, la hierba de caña se tritura y se prensa en briquetas, un lecho más sostenible y suave para los animales que las virutas de madera habituales. Después, las briquetas pueden servir como fertilizante y material para la producción de biogás o calor.

A medida que avanzan estas cuatro actividades, se están planificando manifestaciones de seguimiento en Hungría, Rumania y España.

Hasta el momento, hay un hallazgo potencialmente clave del proyecto, que resultó de una evaluación de impacto y de la modelización comercial llevada a cabo por GO-GRASS: los futuros consumidores deben ser conscientes de los beneficios ecológicos de estos productos.

Esto se debe a que es probable que estos bienes sean más caros que sus homólogos tradicionales y, sin el conocimiento de las ganancias ambientales de sus compras, los consumidores podrían estar menos dispuestos a pagar el precio más alto.

Custodios tradicionales, gestores de alta tecnología

Grundmann dijo que los agricultores también merecen ayuda financiera pública como custodios de los pastizales, dado su papel en el almacenamiento de CO2.

«Los pastizales permanentes son enormes almacenadores de carbono», dijo. «Sería muy importante que los agricultores también recibieran alguna remuneración por el secuestro de carbono que proporcionan al cuidar los pastizales».

Las lecciones aprendidas de GO-GRASS informarán a los agricultores y a los responsables políticos sobre cómo hacer el mejor uso de los pastizales. El proyecto planea proporcionar manuales de código abierto y soporte en línea.

«Parece haber un «punto óptimo» de intensidad de gestión en el que los agricultores pueden lograr una amplia gama de resultados»

Dr. Paul Newell Price, SUPER-G

La capacidad de almacenamiento de carbono de los pastizales también ha despertado el interés de un proyecto de investigación financiado con fondos europeos llamado SUPER-G, que concluirá en febrero de 2024 después de casi seis años.

El proyecto cuenta con la participación de 14 países de Europa y 22 organizaciones asociadas. Su objetivo es ayudar a los agricultores y a los responsables políticos a aprovechar no solo el potencial de almacenamiento de carbono de los pastizales, sino también su papel en la producción de alimentos, la calidad del agua, el control de inundaciones, la biodiversidad y el atractivo paisajístico.

«La clave es comprender mejor cómo se podrían gestionar mejor los pastizales permanentes», afirmó el Dr. Paul Newell Price, coordinador científico de SUPER-G y director asociado del grupo de consultoría agrícola y medioambiental ADAS, con sede en el Reino Unido.

Las tecnologías avanzadas que muchos agricultores europeos ya utilizan podrían ser de ayuda en este sentido.

Por ejemplo, algunas granjas utilizan «cercas virtuales» para controlar el movimiento del ganado con señales enviadas a collares GPS. Otros despliegan imágenes satelitales para detectar pastos con mayor contenido de proteínas o mejor digestibilidad.

‘Punto óptimo’

El equipo de SUPER-G dijo que los resultados obtenidos hasta el momento, basados en una evaluación de explotaciones agrícolas y agricultura experimental en seis regiones de la UE, muestran que los agricultores son capaces de actuar en varios frentes simultáneamente.

«Parece haber un «punto óptimo» de intensidad de gestión en el que los agricultores pueden lograr una amplia gama de resultados», dijo Newell Price. «Se obtienen buenos niveles de producción de hierba con buena calidad, pero también se almacena mucho carbono y es bueno para la biodiversidad».

Los investigadores también han evaluado las actitudes de los agricultores hacia las iniciativas de la UE que pretenden equilibrar la necesidad de Europa de una producción adecuada de alimentos con las ambiciones medioambientales en el marco del Pacto Verde Europeo.

Al igual que Grundmann de GO-GRASS, Newell Price dijo que hay razones para dar a los agricultores ayuda financiera para cumplir con los objetivos medioambientales de la UE.

«Descubrimos que estaban más dispuestos a adoptar ciertas prácticas si también se les pagaba por los servicios ecosistémicos que ofrecían», dijo.

Tanto GO-GRASS como SUPER-G demuestran que, cuando se trata de liberar el potencial de los pastizales en toda Europa, los investigadores no dejan que la hierba crezca bajo sus pies.

La investigación de este artículo fue financiada por la UE. Las opiniones de los entrevistados no reflejan necesariamente las de la Comisión Europea. Si te gustó este artículo, considera compartirlo en las redes sociales.

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